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Mundo de los Microbios - Episodio 26

Los temas que vamos a tratar esta semana son: combustible fabricado a base de azúcar, microbiología frente a diseño inteligente y zoológicos en la mira.

Combustible fabricado a base de azúcar

Ya hemos oído hablar de la idea de que los coches funcionen con etanol extraído del maíz. Sin embargo, existe otra fuente de etanol mucho más abundante: los científicos la llaman biomasa, pero para nosotros son los típicos desechosagrícolas más otros productos vegetales. la biomasa tiene el potencial de satisfacer las necesidades energéticas de nuestro país.

Bruce Dale, catedrático de la universidad estatal de michigan, lleva varias décadas investigando un proceso que permita transformar eficazmente productos vegetales en etanol.

El profesor Dale afirma que hay 650 kilos de azúcar potencialmente disponibles en una tonelada de hierba, pero aún no podemos obtener el azucar con tanta eficiencia.

El principal obstáculo en el proceso estudiado por el profesor dale es que las plantas estás hechas con un material muy resistente llamado celulosa. Ese material es difícil de descomponer en los azúcares que los microbios fermentan para producir etanol. Pero el profesor Dale está convencido de que no está lejos el momento en que dispondremos de la tecnología que convertirá la biomasa en un sustituto eficaz de la gasolina.

En su opinión, si se concentrasen todos los esfuerzos necesarios, en cinco años podríamos tener instalaciones en este país con capacidad para producir más de tres mil millones de litros al año de combustible celulósico.

Lo que significa que llenaríamos los depósitos de nuestros vehículos son un combustible más barato y más ecológico.

Microbiología frente a diseño inteligente

Los científicos tienen que luchar a menudo contra aquellos que afirman que la evolución es una idea inverosímil. afortunadamente, la microbiología ofrece toda una serie de pruebas que apoyan la teoría de Darwin.

El argumento que más se esgrime contra la evolución es la teoría de la "complejidad irreducible". Se basa en la premisa de que algunos sistemas biológicos son demasiado complejos como para haber evolucionado de forma natural a partir de predecesores más simples.

Une ejemplo de complejidad irreducible que se utiliza a menudo es el flagelo, un apéndice con forma de látigo que permite moverse a los microbios. los que apoyan el diseño inteligente afirman que las intrincadas partes de un flagelo son demasiado interdependientes como para haber evolucionado por separado. Pero el microbiólogo Stanley Maloy, de la universidad estatal de San Diego, explica que los investigadores han probado precisamente todo lo contrario.

Según el profesor Maloy, hoy día sabemos que el argumento del diseño inteligente es totalmente falso. Es decir, hay partes de la estructura del flagelo que, en realidad, son funcionales por separado.

Maloy señala que, en este caso, disponemos de evidencias sólidas de que la evolución de estas estructuras complejas se produce en pequeñas etapas.

Otro argumento esgrimido por los defensores del diseño inteligente como prueba contra la teoría de la evolución es que no podemos observar directamente el proceso evolutivo. pero la microbiología también ofrece muchas oportunidades para ver dicho proceso en funcionamiento.

Un ejemplo es la resistencia antibiótica. los antibióticos eliminan la mayoría de las bacterias, pero utilizados incorrectamente permiten sobrevivir a ciertos microbios con mutaciones especiales. Esos mutantes pueden perpetuarse y frustrar los esfuerzos dirigidos a acabar con la enfermedad. Esto es precisamente evolución en acción.

Pero, ¿explica esto el desarrollo de nuevas especies?

El profesor Maloy indica  que en aquellos casos, especialmente en el ámbito de la microbiología, en los que se puede probar realmente que se está produciendo un proceso evolutivo, los defensores del diseño inteligente afirman que se trata de micro evolución. que son cambios pequeños, no el desarrollo de un nuevo organismo.

El profesor Maloy refuta esto diciendo que si se quieren pruebas de macroevolución, podemos fijarnos en la secuenciación del adn. si alineamos secuencias de organismos relacionados podemos ver cambios evolutivos. Estas secuencias de adn nos dicen que, efectivamente, la microevolución y la macroevolución se basan en los mismos principios.

Al profesor Maloy y a otros investigadores les preocupa que el diseño inteligente que se está enseñando en las escuelas afecte a la formación científica de los estudiantes. insiste en que la comprensión de la evolución es importante para el seguimiento de la propagación de enfermedades infecciosas, para diseñar vacunas y para proteger la salud de los seres humanos.

Zoológicos en la mira

En el año 2000 las 210 instituciones acreditadas que forman la asociación estadounidense de zoológicos y acuarios, también llamada a.z.a por sus siglas en inglés, unieron esfuerzos para crear un sistemas nacional de vigilancia. El objetivo era detectar una enfermedad emergente que afectaba a los animales salvajes causada por el virus del oeste del nilo. A estas instituciones se unieron el ministerio de agricultura de estados unidos, el departamento de pesca y vida salvaje y los centros para el control de enfermedades.

Dominic Travis, director del centro davee de epidemiología y endocrinología del parque zoológico lincoln de Chicago, afirma que el programa proporcionó fondos e infraestructura para realizar tests en animales conservados en zoológicos, especies en peligro y otros.

Estos mismos recursos de estudio y vigilancia se están empleando para detectar el virus h5n1, o gripe aviar, que hasta la fecha ha provocado la muerte de más de 90 personas.

El profesor Travis explica que, además del plan de vigilancia, se ha diseñado un protocolo de respuesta para el caso de que se produzca un brote de la enfermedad.

El protocolo establecido por la a.z.a. para el caso de un brote de gripe aviar en un zoo incluye la delimitación de zonas de cuarentena para animales enfermos y el cierre de aviarios con acceso para el público. el objetivo es proteger a los animales del zoo, a los empleados y, por supuesto, a los visitantes.

 

 

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