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Mundo de los Microbios - Episodio 29

A continuación: vacunas contra la neumonía, el lavado de manos y la gripe estomacal, la salud oral y el embarazo, y la posibilidad de vida en Marte.

Vacunas contra la neumonía

La bacteria Streptococcus pneumoniae es la principal causa de neumonía, meningitis, e infección del oído medio.  Hacer una vacuna efectiva contra este microbio ha sido difícil debido a que hay más de 90 tipos diferentes de strep pneumoniae que te pueden enfermar.

Ahora los científicos piensan que encontraron una solución para el problema de la vacuna.  Los investigadores en la Universidad de Glasgow en Escocia están estudiando una toxina producida por todas las cepas de Strep pneumoniae.  La toxina, de acuerdo a los investigadores, produce hoyos en las células humanas.

La investigadora Lea-Ann Kirkham dice que la bacteria usa una toxina para poder causar enfermedad.  La toxina destruye los tejidos y se piensa que ayuda a la invasión de las bacterias a través de los tejidos y posiblemente a través del tejido de los pulmones.

Kirkham  y otros colegas probaron si la toxina de Strep pneumonia podría ser usada en una vacuna, pero el primer intento fue letal para los ratones de laboratorio. Al intentar de nuevo, los investigadores fueron capaces de producir una forma modificada de la toxina que no causaba daño a los ratones y que estimulaba suficientemente sus sistemas inmunes como para protegerlos de infecciones.  Kirkham espera que su investigación eventualmente los lleve a una vacuna efectiva  contra el Strep pneumoniae para los humanos.

El lavado de manos y la gripe estomacal

Cada año, los patógenos microbianos llamados norovirus causan millones de casos de gripe estomacal, que resultan en nausea, diarrea, y cólicos estomacales.  Los brotes son en especial prevalentes en lugares donde la gente está en contacto cercano, como en escuelas, guarderías y hospitales.

El lavado de manos es lo más efectivo que se puede hacer para prevenir que se disemine un virus.  Pengbo Liu (se pronuncia Pongbo liu), un investigador de la Universidad de Emory en Atlanta, comparo la efectividad de tres agentes para el lavado de manos contra el virus Norwalk, una causa común de la gripe estomacal.

Liu reclutó voluntarios y les contaminó sus dedos con el virus. Luego los voluntarios se lavaron con jabón antibacterial y agua, con un desinfectante de manos a base de alcohol o con agua sola.

Sorprendentemente, el agua sola hizo el mejor trabajo removiendo el virus—cerca del noventa y seis por ciento.  El jabón antibacterial y agua estuvieron cerca en segundo lugar.

Sin embargo, Liu dice que el desinfectante de manos no fue efectivo para remover el virus Norwalk de las manos.

Muchos hospitales y otras instituciones que son vulnerables a ataques de Norovirus usan desinfectantes de manos.  Basados en este estudio único, sería muy útil llevar a cabo más investigaciones.  Estos agentes podrian matar algunos microorganismos terribles, pero no son efectivos contra el virus Norwalk causante de la gripe estomacal.

La salud oral y el embarazo

Para estar seguros de que sus bebés nazcan saludables, las futuras mamás necesitan acudir regularmente a sus citas prenatales con un médico o una partera. Pero Ananda Dasanayake , una profesora asociada de la Escuela de Odontología de la Universidad de Nueva York, dice que para evitar un parto prematuro, la mujer embarazada necesita ver a su dentista.

De acuerdo a la evidencia reciente, la mujer embarazada que tiene problemas importantes con sus encías están en un mayor riesgo de dar a luz a bebés prematuros o de bajo peso al nacer.

Dasanayake dice que la bacteria común de la boca, Actinomyces naeslundii, está asociada con enfermedad periodontal.  El descubrió que si una mujer embarazada tiene esa bacteria en su boca, ella tiene una mayor probabilidad de un parto prematuro y entre más tiene, mayor es el riesgo.

Dasanayake indica que las mujeres que sufren de enfermedad periodontal tienden a producir moléculas como resultado de esta infección en la boca.  Estas moléculas son las que están relacionadas con enviar la señal al cérvix para que se abra durante el parto y que nazca el bebé.

El consejo de Dasanayake es que las mujeres que están embarazadas o tratando de quedar embarazadas necesitan lavarse los dientes y usar hilo dental todos los días y deben visitar al dentista regularmente.

La posibilidad de vida en Marte

Los científicos se han preguntado por años acerca de la posibilidad de vida en Marte, pero ellos no habian podido mirar de cerca al planeta rojo hasta recientemente, cuando las naves exploradoras de la NASA, Spirit y Opportunity, aterrizaron en la superficie del planeta en el año dos mil tres.  Steven Squyres, el investigador principal de la misión a Marte, dice que Marte es bastante inhabitable en estos momentos, con poca humedad en la atmósfera y una temperatura promedio de ochenta y siete grados fahrenheit bajo cero.

Squyres dice que en el pasado Marte parece que fue muy diferente.  El enfatiza que el pasado del que habla es un pasado muy lejano.

El dice que hay evidencia geológica indicando que el agua líquida existía en la superficie pero no quedó allí por mucho tiempo.

De acuerdo a Squyres las condiciones ambientales en Marte han sido hostiles para la vida por la mayor parte de la historia del planeta.  El dice que parece ser que por los últimos tres billones de años el planeta ha estado en su mayoria frío y seco, y que eso significa que la vida no pudo tener mucha oportunidad de evolucionar en formas de vida más complejas.

El también dice que los marcianos extraterrestres no habrían tenido tiempo para evolucionar en organismos multicelulares.  Así que si ellos existieron alguna vez, los marcianos probablemente fueron microbios.

 

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