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Mundo de los Microbios - Episodio 25

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Nuevos enfoques sobre la energía microbiana, el calentamiento global y la cadena alimenticia oceánica, combustible fabricado a partir de la soja y, para finalizar, las lecciones que nos enseñó el huracán katrina.

Nuevos enfoques sobre la energía microbiana

el mundo funciona gracias a los combustibles fósiles pero, ¿qué podemos hacer ahora que se están agotando las reservas de petróleo y gas y cuyo uso ha tenido

consecuencias en el calentamiento global? puede que la respuesta esté en los microbios. judy wall, catedrática de la universidad de missouri, afirma que los científicos están estudiando diversos procedimientos para generar energía a partir de microorganismos.

no es probable que nuestras necesidades energéticas tengan una única solución. la profesora wall cree que el futuro del suministro energético abarcará diversas opciones.

las bacterias y la levadura ya se están utilizando para producir etanol y metano a escala comercial, pero estos dos combustibles liberan dióxido de carbono, un poderoso gas de efecto invernadero. por eso otros productos microbianos tales como el hidrógeno, que puede crearse y utilizarse sin emitir co2 a la atmósfera, están empezando a ser mucho más atractivos. 

según la profesora wall, el objetivo ideal es encontrar una fuente de energía que no emita carbono.

por desgracia, los procedimientos para producir hidrógeno a partir de microbios están aún en una fase incipiente de desarrollo, pero la profesora wall confía en que las brillantes mentes científicas de nuestra época concentrarán sus esfuerzos en la producción de hidrógeno y otras fuentes de energía ecológicas.

El calentamiento global y la cadena alimenticia oceánica

si el calentamiento de la atmósfera terminase afectando a la circulación natural de las corrientes oceánicas —como predicen los científicos que ocurrirá—, ¿cuáles serían las consecuencias para el ecosistema oceánico? esta es la pregunta que se hizo un científico de la universidad estatal de oregon, y para responderla diseñó un modelo informático que simulase las condiciones de esa premisa básica. 

el fitoplancton, la biomasa flotante de plantas y animales microscópicos que es la base de toda la cadena alimenticia de la vida en los océanos, se alimenta de los nutrientes que se acumulan en lo profundo del océano. por tanto, necesita que las corrientes oceánicas circulen para que suban dichos nutrientes a la superficie.                               
el modelo desarrollado por el catedrático adjunto andreas schmittner (ahn-dray-us schmit-ner), muestra que si las corrientes se debilitan podría descender la mezcla de agua cálida y fría, lo cual, a su vez, daría lugar a una reducción del fitoplancton.

el profesor schmittner explica que si se modifica la circulación de las corrientes en los océanos se modifica en consecuencia el aporte nutritivo a la superficie, lo cual afecta a la producción de fitoplancton.

menos plancton significa menos comida para los organismos superiores de la cadena alimenticia. y con menos comida para ellos habría menos pescado en general.                               
aunque este modelo se ciñe a la circulación termohalina del atlántico, el profesor schmittner indica que cualquier disminución de esta corriente tendría un impacto mundial.

Combustible fabricado a partir de la soja

el biodiésel es renovable y por tanto supone una alternativa tentadora para el combustible fósil. y la soja podría ser el ingrediente clave.

edward rubin, del laboratorio nacional lawrence berkeley, está decodificando el genoma de la soja para conseguir que esta planta sea una fuente energética más rentable. 

el profesor rubin afirma que el estudio del código genético de este organismo proporcionará datos sobre la forma en que podríamos modificarlo, ya sea mediante cultivo o mediante ingeniería genética.

esto permitiría extraer del mismo más energía para combustible que en la soja glicina, que ya se está utilizando como fuente alimenticia.

pero hay otro método más que la microbiología podría ofrecer para aprovechar todo el potencial de la soja. 

según explica el profesor rubin, la soja crece en relación simbiótica con microbios que viven en la raíz de la planta y que proporcionan diversos nutrientes. conocer a fondo estos microbios que contribuyen al crecimiento de la soja permitirá a los investigadores diseñar métodos más eficientes para cultivarla con objeto de que se pueda utilizar su aceite para fabricar biodiésel.

el profesor rubin y otros investigadores confían en que en un futuro próximo el biocombustible será una elección ecológica y económicamente rentable.

As lecciones que nos enseñó el huracán Katrina

cuando el huracán katrina arrasó con nueva orleáns, el servicio municipal de salud quedó encargado de proteger a los ciudadanos contra la propagación de enfermedades infecciosas. dado que la ciudad estaba inundada con aguas residuales y agua estancada, había una profunda preocupación de que se produjeran brotes múltiples de diversas enfermedades.

keven stephens, director del servicio público de salud de nueva orleáns, afirma que, tras el paso del huracán, el 80% de la ciudad quedó inundada y esto aumentó sobremanera el riesgo de exposición a organismos coliformes, es decir, la e-coli y otros organismos similares presentes en las aguas de inundación.

cuando los ciudadanos comenzaron a regresar a sus hogares, el servicio de salud se concentró en prevenir enfermedades respiratorias causadas por la exposición al moho en las casas anegadas. posteriormente, los esfuerzos se dirigieron a prevenir el virus del oeste del nilo, propagado por los mosquitos que proliferaban en las aguas estancadas

el profesor stephens afirma que la inmediata puesta en marcha de programas de vigilancia y la excelente coordinación de los servicios de salud municipales, estatales y federales permitieron tener bajo control el riesgo de brotes epidémicos.

también alaba al personal altamente calificado del servicio de salud por su labor en el cuidado de la salud pública tras el paso del huracán.


 

 

 

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